竹鶴政孝,西元1894年出生於廣島縣竹原市竹原町,是清酒酒造之家的三男。日本的傳統,家業都是由嫡長子繼承,即使是對釀酒有興趣的三男也無法繼承。因此,1916年竹鶴政孝由大阪高等工業學校釀造科畢業後,進入了製造洋酒的強者~攝津酒造開始了他的釀酒人生。

 

  1918年,攝津酒造希望能夠在日本製造正統的威士忌,社長阿部喜兵衛與常務岩井嘉一郎指派竹鶴政孝到蘇格蘭格拉斯哥大學應用化學系留學,學習釀酒技術。竹鶴除了學習有機化學及應用化學外,也積極的拜訪蒸餾廠,希望能夠得到見習的機會;但即便是現在的蒸餾廠,也不可能隨便就讓人實習,當然是到處踫壁,終於Longmorn給了竹鶴第一個實習機會,而且只有一週的時間,竹鶴當然是把所有能知道的釀造知識,全部都記錄到他的小冊子裡,這本小冊子,日後被稱為「竹鶴筆記」。

 

  年輕的竹鶴不僅徹底愛上了蘇格蘭威士忌,更與一位蘇格蘭美女Jessie Roberta Cowan邂逅,還結為連理。1920年回到日本後,異國的婚姻,加上對釀造威士忌的渴望,不被傳統的清酒酒造之家所接受;於是乎竹鶴自家族中分家,與其妻獨居,顯示其決心。

 

  當時日本因為第一次世界大戰戰後經濟蕭條,攝津酒造終止國產威士忌計畫,空有滿身技術無法發揮的竹鶴,1922年離開了攝津酒造,到大阪桃山中學(現在的桃山學院高等學校)擔任化學老師。

 

  1923年壽屋(現在的Suntory三得利)啟動了正統威士忌國產計畫,當時的社長鳥井信治郎四處尋找合適的人選協助建立蒸餾廠,而所得到的答案都是「在日本只有竹鶴可以勝任」,而壽屋過去也是委託攝津酒造製作葡萄酒;透過這層關係,鳥井與竹鶴建立了合作關係,並在當年六月以天價聘請竹鶴進入壽屋工作。

 

  看似志同道合的組合,其實在建廠初期就有摩擦。竹鶴希望蒸餾所設置在類似蘇格蘭氣候的環境下製造與熟成,一開始就選定在氣候比較接近的北海道;但鳥井認為北海道交通不方便,而且地點偏遠不適合開放參觀。竹鶴只好在大阪附近選擇了和詩貝河畔著名威士忌產地Roth氣候比較相近且多霧的山崎建立Suntory旗下第一間威士忌蒸餾廠~山崎蒸餾所。

 

  山崎蒸餾所在1923年11月11日竣工,1924年12月 2日起開始蒸餾麥芽威士忌。當時日本的酒類課稅是在蒸餾結束後,而非裝瓶前課稅,對於需要時間熟成的威士忌來說,多一年的陳年等於要繳交更多稅金,也增加了更多成本,這對壽屋來說,能夠早點裝瓶販售就能多些利潤。即使竹鶴知道此時的威士忌還是不夠複雜,還是勉強在1929年 4月 1日推出國產第一支威士忌「サントリー白札」。

 

  由於「サントリー白札」是根據蘇格蘭威士忌風味製作,而烘乾大麥所用的泥煤讓威士忌具有相當濃厚的煙燻風味,當時的日本人並不容易接受這種類型的威士忌,連竹鶴也被質疑太偏好蘇格蘭威士忌。總之,「サントリー白札」在當時是支銷售不好的失敗產品。同年,竹鶴就被調去剛收購的橫濱啤酒工廠當廠長。1933年,橫濱啤酒工廠無預警轉售,連廠長竹鶴都没被告知,當時竹鶴深深感受到不被信任。1934年 3月,竹鶴離職。

 

  1934年 4月,竹鶴到了最初屬意的北海道余市町開始建造夢想中的蒸餾廠。雖然蒸餾廠建立了,但是威士忌需要好幾年的時間熟成才能裝瓶販售。於是竹鶴在1934年同時設立了「大日本果汁株式會社」(也就是Nikka的前身),靠販賣余市特產蘋果汁來維持工廠營運。1940年,余市蒸餾的第一批威士忌終於上市,以公司名稱「日」「果」命名為Nikka  Whisky。

 

  好不容易等到產品上市,卻遇到了第二次世界大戰與戰後的經濟大蕭條,這段期間威士忌不僅是管制品,也是奢侈品。市面上充斥著廉價的三級威士忌,但竹鶴政孝仍堅持販售品質不妥協,價格一致的純正威士忌。竹鶴擁有標準的「職人」氣質,對品質絕不妥協,不容許偷工減料,追求徹底的品質主義。謹守傳統,不求快或方便,相信「没有訣竅,只有等待」,這種職人的堅持貫徹一生。

 

  1967年,竹鶴在仙台興建了「宮城峽」蒸餾廠,直到1979年竹鶴過世,雖然大家都知道竹鶴是把正統蘇格蘭威士忌帶入日本的第一人,但是竹鶴自己,終其一生也不知道他所堅持的威士忌能在世界上受到肯定。

 

  2001年,日果威士忌的「余市10年」(余市single cask 10yo)獲得Whisky Magazine「Best of The Best 2001」的最高榮譽,震驚世界;2007&2008年余市的1986和1987 連續兩年獲得WWA (World Whiskies Awards 世界威士忌競賽)世界最佳 single malt (單一麥芽蘇格蘭威士忌)的殊榮。現在山崎、余市和宮城峽的 single malt 都是市場上眾人搶購的珍品。

 

  竹鶴政孝賭上他的人生,追求夢想是在日本釀造琥珀色的「生命之水」;然而,堅持自己的理念需要勇氣,更需要智慧。

 

 

 

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